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Condado Maricopa, "capital" de la Fiebre del Valle

Phoenix, Arizona

Autoridades de salud reportaron un aumento en el número de personas afectadas por la fiebre del valle en Arizona, cuyo epicentro sería el Condado Maricopa donde se ha registrado la mayor incidencia de casos.

De acuerdo con reportes del Departamento de Servicios de Salud de Arizona (AZDHS), desde 1997 al 2011 se han registrado 16 mil 472 casos, y la tendencia al alza ha sido gradual cada año, por lo que se han empezado a encender los "focos de alerta" en el personal de hospitales e instituciones de salud.

La fiebre del valle es ocasionada por un hongo que se encuentra en la tierra; las personas se enferman de los pulmones al respirarlo, llegando a ocasionar la muerte en casos extremos.

Es una enfermedad que está en el aire, explica el director del Centro de Excelencia para Investigación sobre Fiebre del Valle (VFCE), doctor John Galgiani.

La fiebre del valle es una enfermedad endémica producida por un hongo que cohabita en zonas poco lluviosas y con temperaturas altas en verano y moderadas en invierno.

Su propensión es más alta durante las tormentas de arena, exposición a excavaciones y otras actividades de construcción que generan tolvaneras.

La infección ocurre cuando una persona o un animal con propensión a la enfermedad inhala una espora, afectando gradualmente sus pulmones y otras partes de su organismo

Todos los residentes de Arizona están de alguna forma expuestos a contraer la fiebre del valle, sostiene Galgiani.

Personas que trabajan en actividades como la construcción, agricultura, arqueología y otras labores en las que se agita la tierra del desierto son más propensas a contraer la enfermedad.

El galeno forma parte de un grupo de expertos en la enfermedad que desde hace años realizan investigaciones en conjunto con la Universidad de Arizona (UofA) para encontrar el origen del hongo y consecuentemente un método para evitar la infección en personas y animales.

Galgiani aclara que la fiebre del valle no es una enfermedad que se contagia de persona a persona.

Aunque la mayoría de los pacientes afectados logra sobreponerse a la enfermedad por medio de tratamiento con medicamentos especializados en combatir el hongo existen casos en que ésta puede causar la muerte, reitera.

Síntomas "engañosos"

Aproximadamente el 60 por ciento de la gente infectada no presenta síntomas o estos son similares a los de la gripe, por lo cual estas personas no solicitan atención médica.

Mary Verdugo, una residente de Phoenix tenía varias semanas con una sintomatología parecida a la de una gripe común, aunque con cuadros de tos, dolor y fatiga.

Fue a la frontera para conseguir antibióticos pero no se le quitaba la molestia y cada vez se sentía peor hasta que optó por ir con un especialista de los pulmones donde fue diagnosticada con fiebre del valle.

"Ya había padecido bronquitis en el pasado y me parecía que los síntomas que experimentaba eran lo mismo, pero descubrí que no era así", dice la joven aludiendo que la falta de información le llevó a automedicarse.

"Si hubiera sabido más de que existe la fiebre del valle inmediatamente hubiera preguntado a mi médico", reconoce Verdugo a casi diez años de su diagnóstico.

Los síntomas más comunes de quienes acuden a consulta médica son: cansancio, tos, dolor en el pecho, fiebre, sarpullido, dolor de cabeza y dolores en las articulaciones.

Estos síntomas no son exclusivos de la fiebre del valle ya que pueden ser causados por otras enfermedades, por lo que siempre se requieren pruebas de laboratorio específicas para detectar la enfermedad.

Por lo general las personas sanas se recuperan por completo de la infección antes de seis meses.

Galgiani reconoce que actualmente se están incrementando los esfuerzos en la comunidad médica para educar tanto al personal de los hospitales como al público sobre la fiebre del valle. El galeno recomienda que al detectar estos síntomas es conveniente preguntar a su médico por la prueba de fiebre del valle para recibir tratamiento.

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