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Franceses toman aeropuerto de Gao en Mali

SEVARE, Mali - Las fuerzas francesas tomaron el aeropuerto y un puente clave en el bastión rebelde islamista de Gao, informó el ministro de defensa francés el sábado, en un avance significativo en territorio controlado en Mali por los extremistas asociados a al-Qaida.

El avance ocurre dos semanas después que Francia lanzó su ofensiva militar para desalojar a los islamistas radicalizados en el norte del país africano.

En abril, los islamistas habían tomado control de Gao y otras dos capitales provinciales _Timbuctú y Kidal_ durante la caótica consecuencia de un golpe militar en la capital distante.

El ministro de defensa Jean-Yves Le Drian anunció en una declaración el sábado que las tropas de Francia y de Mali "destruyeron los medios de transporte y la logística" de los islamistas.

Las fuerzas de ambos países lanzaron la operación por tierra y aire para tomar el puente y el aeropuerto de Gao durante la noche, precisó el coronel Thierry Burkhard, vocero militar en París.

Las fuerzas aliadas enfrentaron por la mañana la resistencia de los rebeldes en Gao y "actos esporádicos de hostigamiento" por la tarde, agregó el vocero. Por ahora no tenía un cálculo de bajas.

Las comunicaciones telefónicas están interrumpidas con Gao desde hace días, lo que imposibilita corroborar independientemente los hechos.

Desde hace meses, Gao está en control del Movimiento para la Unidad y Yihad (MUJAO), aliado a al-Qaida.

El viernes, en una demostración de fuerza, los islamistas destruyeron un puente cerca de la frontera con Níger.

Desde que Francia comenzó sus operaciones militares hace dos semanas con ataques aéreos y una ofensiva terrestre, los islamistas se han retirado de tres ciudades en el centro de Mali: Diabaly, Konna y Douentza.

Pero los rebeldes mantienen control de la mayor parte del territorio en el norte, incluso las ciudades de Gao, Kidal y Timbuctú.

El anuncio de la toma del aeropuerto de Gao es la primera confirmación oficial de que las fuerzas francesas y malienses han llegado a la ciudad. Antes habían capturado Hombori, a unos 250 kilómetros (155 millas) de distancia.

Los franceses tienen unos 2.500 soldados en Mali y han dicho que se quedarán todo el tiempo necesario en el país africano _ex colonia francesa. Pero han solicitado el aporte de otras naciones africanas para fortalecer el ejército de Mali.

Hay también unos 1.750 soldados de Togo, Nigeria, Burkina Faso, Benín, Senegal, Níger y Chad.

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Keaten report desde Dakar, Senegal.

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